Interview Catherine François

Copilote de François Delecour en Championnat du Monde ou encore de Patrick Bernadini en Championnat de France dans les années 90, la Nordiste Catherine François revient dans le baquet de droite ce week-end pour la première édition de l’Hoppeland Rally. Pour l’occasion, elle retrouvera François Chatriot, son adversaire du Championnat de France  1994, avec qui elle ouvrira le rallye à bord de la BMW M3 ex-usine. 

Hoppelandrally.com : Bonjour Catherine. A l’occasion de la première édition du Las Vegas Hoppeland Rally, tu vas retrouver le baquet de droite en tant que copilote de François Chatriot à bord de la BMW M3. Un retour sympathique dans une auto mythique, avec un pilote de renom et devant le public nordiste, qu’est-ce que ça te fait de remettre la combi ?

Catherine François : Retour sympathique avec un pilote ultra sympathique, une auto mythique aussi … ça promet avec le terrain « gras » que nous avons en ce moment. Un pilote que je suis ravie de revoir après toutes ces années. Petit rappel plus sympa pour moi, je l’ai battu au Championnat de France 1994 que j’ai remporté aux côtés d’un autre équilibriste, Patrick Bernardini. Remettre ma combinaison, mise à part que je serais boudinée dedans, ça me fait plaisir bien entendu et ça me rappellera d’excellents souvenirs. Ceux pour qui c’est plus amusant, ce sont mes enfants qui ne m’ont jamais connue en tant que copilote ! D’ailleurs, je ne sais pas encore quelle combi je vais porter : Ford ou Toyota ?

Hoppelandrally.com : Dans les années 90, on t’a vu à côté de pilotes comme François Delecour, Patrick Bernardini, Isolde Holderied, etc. et au sein des équipes d’usine Ford Motorsport et Team Toyota Europe. Peux-tu nous raconter comment tu es arrivée dans le sport automobile et les principales étapes de ta carrière de copilote ?

Catherine François : Je suis arrivée dans le sport automobile par l’intermédiaire de François Delecour. Ami d’enfance, il m’a emmenée sur un rallye pour la toute première fois aux Boucles de Spa sur la neige et là ce fut le choc … mais le choc dans le bon sens ! Puis j’ai suivi François et Anne-Chantal partout sur les rallyes auxquels ils participaient jusqu’au jour où un ami de François cherchait un copilote pour le tour auto de Nice… Ce fut le piège, j’ai mis un pied dans la voiture de course et n’ai plus eu envie d’en redescendre. Ce rallye est un de mes plus beaux souvenirs, je découvrais le copilotage dans des spéciales mythiques de l’arrière pays Niçois et nous n’avions qu’un seul véhicule d’assistance avec François Delecour au volant. Il était partout pour nous, à chaque arrivée de spéciale. Puis très vite j’ai roulé avec Citroën et Christine Driano en Championnat de France avec l’AX. Une très belle année qui m’a obligée à être professionnelle d’entrée de jeu. Arriva ensuite 1994 avec une magnifique proposition de Patrick Bernardini pour le copiloter en Championnat de France des rallyes avec l’Escort YACCO. Une chance pour lui, comme pour moi, nous avons obtenu le soutien de Ford  Angleterre où travaillait Philip Dunabin (mon mari aujourd’hui), directeur technique à Boreham (en Championnat du Monde des rallyes avec François Delecour). Nous avons remporté le championnat dès le rallye des Cévennes face à François Chatriot. En 1995, Championnat  du Monde des rallyes aux côtés de François Delecour. Ce fut une magnifique année, très difficile mais néanmoins enrichissante. Je connaissais très bien François, son pilotage est fabuleux et la confiance était là à 200%. Etre une femme dans ce milieu n’est pas aisé mais si tu fais ton job correctement alors tout va bien et tu es considérée comme ‘UN » autre copilote. Puis en 1996/1997, j’ai disputé le Championnat d’Allemagne et d’Europe avec Isolde Holderied. Il y avait de très belles épreuves et une belle complicité entre nous. D’ailleurs, je suis toujours en contact avec elle ! Puis d’autres rallyes avec différents pilotes tels que Jean-Pierre Richelmi, Kris Rosenberger, un Autrichien, et même Christophe Dechavanne. 1998 : naissance de ma fille aînée … c’est ce qui a tout changé. Copilote et mère de famille, ça ne va pas ensemble ! J’ai roulé encore sur cinq rallyes après sa naissance, le dernier, le San Remo fut presque un supplice. Quand tu n’arrives plus à dire fermement, net et clair à ton pilote « droite à fond », c’est là qu’il faut laisser tomber et te consacrer à ta famille.

Hoppelandrally.com : Et aujourd’hui, que fais-tu de beau dans la vie ? Gardes-tu toujours un oeil sur le petit monde du rallye ?

Catherine François : Aujourd’hui, je suis maman de trois enfants (2 filles et 1 garçon) et je m’occupe d’eux à temps plein. Vous dire que je regrette d’avoir arrêté serait un mensonge mais si vous saviez comme mon estomac se retourne quand je suis devant une belle voiture de course me croyez vous ? Et que je ne sais ce qui me retient de monter dedans pour m’amuser encore !

Hoppelandrally.com : Selon toi, comment a évolué le rallye ? Quelle vision as-tu de ce sport aujourd’hui ?

Catherine François : Évidemment je garde toujours un petit oeil sur le monde des rallyes et sur le sport automobile en général. Cependant, je dois bien avouer que le monde des rallyes a bien évolué et qu’il a beaucoup changé par rapport à ce que j’ai vécu. Je suis persuadée que nous avons pu vivre les plus belles années de ce sport. Quand je roulais, mes compagnons de jeu étaient quand même nombreux, pas les moins connus et pas les plus nuls: Sainz, McRae, Makinen Auriol, Burns, Kankkunen, Thiry, Eriksson… il y avait de la concurrence ! Aujourd’hui le rallye veut ressembler à la F1 sans pouvoir y arriver et a perdu toute son authenticité. Trop de concentration de pouvoir dans les mains de peu de gens… Les mêmes qui décident, les mêmes qui gagnent. Les spéciales sont les mêmes depuis plusieurs années et favorisent ceux qui les connaissent bien.

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